Национальная хоккейная лига проведет самый интересный и сложный плей-офф в своей истории. Турнир решено возобновить и оставить в игре клубы с наилучшим процентом побед.

В розыгрыш Кубка Стэнли не попадают «Оттава Сенаторз», «Детройт Ред Уингз», «Баффало Сэйбрз», «Нью-Джерси Дэвилз», «Лос-Анджелес Кингз», «Сан-Хосе Шаркс» и «Анахайм Дакс». Выходит, в плей-офф не смогут сыграть такие россияне, как Никита Зайцев, Артем Анисимов, Никита Гусев и Николай Прохоркин.

Зато им не придется ломать голову над форматом мероприятия: четыре лучших команды из каждой конференции проведут между собой три игры по круговой системе. Благодаря этим встречам клубы смогут изменить номер посева в плей-офф. Остальные команды, параллельно круговому турниру, проведут серии до трех побед. Победители серий попадут в первый раунд плей-офф к первым четырём сеяным командам своих конференций, далее розыгрыш Кубка Стэнли будет продолжен в обычном формате.

Выходит, пока «Сент-Луис», «Колорадо», «Вегас» и «Эдмонтон» будут разбираться в междусобойчике, на Западе пройдут серии «Даллас» — «Чикаго», «Виннипег» — «Аризона», «Калгари» — «Миннесота» и «Ванкувер» — «Нэшвилл». В Восточной  конференции параллельно круговому турниру между «Бостоном», «Тампой», «Вашингтоном» и «Филадельфией» состоятся серии «Питтсбург» — «Монреаль», «Каролина» — «Флорида», «Торонто» — «Рейнджерс» и «Коламбус» — «Айлендерс».

Безумно интересной представляется серия между «Торонто» и «Рейнджерс», где на площадке будет переизбыток русских. С одной стороны — Илья Михеев и Александр Барабанов, с другой — Артемий Панарин, Павел Бучневич, а в воротах есть вариативность: здесь Александра Георгиева может сменить Игорь Шестеркин. Такие квалификационные раунды делают плей-офф совершенно непредсказуемыми: если изначально фаворитом можно назвать «Нью-Йорк», то теперь вопросов сильно больше.

Интересно, как будет справляться с первым раундом «Тампа» Никиты Кучерова. Россиянин в этом году имел шансы повторить свой прошлогодний результат в 130 очков, но вылететь в первом же круге ему вряд ли хочется. В квалификации это сделать не получится никак, а дальше останутся сильнейшие, и «Тампе» будет невероятно тяжело. Серии из трех матчей увеличат число сенсаций, которых и так в НХЛ было достаточно. Вылетающих в первом круге фаворитов наверняка будет еще больше.

Пока сложно загадывать, в каких кондициях подойдут команды к плей-офф: еще неизвестна дата рестарта турнира, а тренировочный лагерь начнется как минимум в июле. Но уже сейчас понятно, что этот сезон будет одним из самых интересных в истории Лиги.