Никита Гусев уезжал в НХЛ в зрелом возрасте и статусе мастера, однозначно переросшего уровень КХЛ. На прощание в форме СКА он выбил свыше ста очков с учетом плей-офф (101), а до того стал настоящим спасителем нации, сравняв счет в концовке финала Россия — Германия на Олимпиаде-2018. Все эти геройства, безусловно, повлияли на размер зарплаты москвича за океаном. «Нью-Джерси» не поскупился, подписав с неограниченно свободным агентом двухлетний контракт на 9 миллионов долларов.

Но если первый год в стане «дьяволов» с точки зрения индивидуальных достижений сложился вполне успешно (Гусев стал вторым бомбардиром команды с 44 (13+31) очками, отстав от Кайла Палмьери на самую малость), то нынешний чемпионат начался для Никиты из рук вон плохо. Хотя «плохо» не совсем подходящее наречие. Катастрофически, ужасно — так будет точнее.

По прошествии трех недель Гусев скромно разжился всего одним очком за результативность. Один балл в девяти матчах — кошмарный показатель для нападающего, не жалующегося на недостаток тренерского доверия и регулярно появляющегося в большинстве.

В каких только сочетаниях ни играл Никита в текущей «регулярке». Новый коуч Линди Рафф ищет оптимальные варианты звеньев — да никак не найдет. Ни на тренировках, ни непосредственно в игре. На этом фоне и с учетом отсутствия основного вратаря Маккензи Блэквуда «дьяволы» еще неплохо идут по турнирной дистанции.

Недавний выездной поединок против «Баффало» стал весьма показательным для отражения неубедительности Гусева. Во втором периоде Рафф выпустил 97-го номера на реализацию большинства в формате «5 на 3». Но именно из-за крайне неудачных действий россиянина, то  терявшего шайбу на ровном месте, то пасовавшего в никуда, гости запороли преимущество в двух игроков. И вообще по эффективности спецбригад «дьяволы» нынче на задворках НХЛ.

Помимо низкой результативности, удручает показатель полезности Гусева («-6»). Излишне говорить, что Никита — худший в команде в этом компоненте. При том что сразу 15 (!) одноклубников находятся «в плюсе», а у лучшего бомбардира Майлза Вуда — «+7». Нулевая реализация бросков Гусева тоже настраивает на минорный лад. Хорошо хоть, этих бросков у форварда немало — 24. Чаще вратарей соперников беспокоит только Пи-Кей Суббан (27) — самый высокооплачиваемый и, сказать по правде, и близко не отрабатывающий щедрых авансов (9 млн в год) игрок «Нью-Джерси».

Больше Гусева у трехкратных обладателей Кубка Стэнли зарабатывают только пять человек. Контракт подходит к концу, и если черная полоса затянется, летом олимпийскому чемпиону придется поумерить финансовые аппетиты. 4,5 млн уже никто не предложит.

Впрочем, есть ощущение, что вскоре жизнь наладится, Фортуна вернет должок, и Гусев примется наверстывать упущенное. Другое дело, что вряд ли это поможет «Нью-Джерси» посрамить скептиков, не видящих команду в плей-офф. «Дьяволы» и вправду на сегодня объективно не способны бороться за топ-4 в Восточном дивизионе. Текущее 5-е место — потолок их возможностей. Забраться выше будет сродни чуду. Это команда будущего, ее расцвет впереди.