По прошествии четверти регулярного сезона НБА вырисовался довольно неожиданный лидер. Кто бы мог подумать, что на верхотуру вскарабкается команда, не преодолевшая в прошлом сезоне даже стартовый раунд плей-офф? Но добро пожаловать в реальность: «Юта», не выигравшая ни одного титула за свою 48-летнюю биографию, — первая в лиге!

Зимний отрезок чемпионата парни Куина Снайдера проводят превосходно: 11 побед подряд и 16 — в 17 последних матчах. В ходе этой серии остановить их смог только «Денвер», ведомый неподражаемым Николой Йокичем. Чтобы низложить самую горячую команду НБА, сербскому гению-предводителю «самородков» пришлось повторить персональный рекорд результативности — 47 очков.

Фото: инстраграм «Юты»

Но «Денвер» нынче тоже в огне — проиграть ему не зазорно. Тем более что это была единственная осечка «Юты» более чем за месяц. «Джазмены» набрали такой ход, что оба «Лос-Анджелеса» с их суперзвездными Леброном Джеймсом и Каваем Ленардом не в силах держать заданный лидерами темп. И это в условиях традиционно жесточайшей конкуренции на диком Западе, где любая пробуксовка грозит аукнуться выпадением из кубковой восьмерки.

Если отталкиваться от прошлогоднего результата и межсезонной селекции, то феерический взлет «джазменов» тянет на сенсацию. Ведь не сказать, что накануне кампании команда кадрово обогатилась. «Мормоны» сохранили прошлогодний костяк — не более того. Так в чем же разница? В том, что ведущие исполнители заиграли лучше.

Прибавили даже те, от кого этого никто не ожидал. Например, ветеран Майк Конли. На второй год в Солт-Лейк-Сити 33-летний разыгрывающий переживает вторую молодость. Ввиду потери скорости Конли стал реже прорываться под кольцо и чаще «поливать» с дистанции, но, как ни парадоксально, его процент попаданий устремился вверх. Плеймейкерские качества ветерана не вызывают нареканий — защитник все так же хорош в подыгрыше, как и в период расцвета карьеры в вечно молодом и перспективном «Мемфисе».

Майк Конли и Ламело Болл. Фото: инстаграм «Юты»

Но основной движущей силой «Юты» остаются мозговые центры — Донован Митчелл и Руди Гобер. О значимости их для команды можно судить хотя бы исходя из цифр в платежной ведомости. Контракт Гобера на 205 миллионов за пять лет и вовсе входит в тройку самых больших в истории НБА. Не говоря уже о том, что француз — самый высокооплачиваемый центровой на планете.

Руди делает все, чтобы соответствовать статусу и отработать каждый цент своего жалованья. И, надо признать, у него получается. В первую очередь благодаря французу «Юта» не имеет равных в лиге по количеству подборов в среднем за игру и идет в группе лидеров по числу блок-шотов. Но главное, за что ценится гигант, — тактическая выучка и умение упереться в обороне. За счет редкой для игрока его амплуа подвижности и тонкого понимания игры Гобер уходит от заслонов соперника и не дает шутерам набирать легкие очки из-под кольца. Пожалуй, единственным, кто способен справляться с ним «один в один», является уже упомянутый Йокич. Неспроста коллекцию наград Гобера украшают два приза лучшему защищающемуся баскетболисту. Не исключено, в этом году французский бигмен оформит своеобразный хет-трик.

Руди Гобер. Фото: инстаграм «Юты»

Проделывая львиную долю черновой работы, Руди тем самым развязывает руки партнерам. И вот здесь на авансцену выходит Митчелл с его богатым атакующим арсеналом. Хотя при всей одаренности косолапого парня он отнюдь не эгоист и не сбивается на индивидуальные действия. Наоборот, сила «Юты» в атаке как раз и зиждется на движении мяча и сменах ритма. Когда кажется, что позиция для броска идеальна, следуют еще две-три передачи для ее улучшения. Причем все это делается на космической скорости. А дальше — вопрос точности. Благо стабильно попадающих снайперов у «джазменов» в достатке: Митчелл, Инглс, Богданович, О’Нил, претендент на лучшего шестого игрока Кларксон… Как результат — «Юта» быстрее всех в истории НБА реализовала 400 «трех» за сезон, затратив на это всего 24 матча. И по среднему количеству метких бросков с периметра она первая в лиге.

Взаимозаменяемость — еще один выразительный штрих к портрету современных «Джаз». Выбыл из строя Конли накануне выездного матча с «Индианой» — нет проблем. Митчелл сделал незаметным отсутствие «стартера» и остановился в одной передаче от трипл-дабла, а его команда спокойно разобралась с одним из фаворитов Востока. А минувший ночью с еще одним — «Бостоном».

Донован Митчелл в матче с «Индианой». Фото: инстаграм «Юты»

Однако, фиксируя прогресс «мормонов», не стоит забывать, что это только начало сезона. Лидерство «Юты» в общей иерархии, безусловно, повышает ее котировки в плей-офф. Но этого мало, чтобы мощные «Лейкерс» и «Клипперс» перестали считаться главными претендентами на западную корону. К тому же Митчеллу со товарищи остро недостает победного кубкового опыта. В прошлом сезоне они проиграли семиматчевую серию волевому «Денверу», ведя по ходу 3:1.

Да и вообще исторически первый клуб Андрея Кириленко в НБА — несчастный кубковый боец. В активе «джазменов» всего два выхода в финал, причем подряд — в 1997 и 1998 годах. Оба, случившиеся в эпоху Джона Стоктона, Карла Мэлоуна и коуча Джерри Слоуна, проиграны непобедимому «Чикаго» великого и ужасного Майкла Джордана.

В Солт-Лейк-Сити заждались больших побед. Пора переписывать историю.