На Олимпийских играх в Сочи единственным российским биатлонистом, взявшим медаль в личной гонке, стал Евгений Гараничев. В день своего 26-летия тюменский спортсмен завоевал бронзу индивидуалки — самой престижной биатлонной дистанции. Прошло семь лет, до очередной зимней Олимпиады меньше года, и Гараничев, похоже, всерьез намерен побороться за ещё одну путевку на Игры.

Минувший международный сезон он провел невнятно: сначала сам отказался от централизованной подготовки и тренировался с региональной командой, затем, уже на Кубке мира, выпал из обоймы из-за коронавируса Антона Бабикова. Евгений подтвердил репутацию ходячего мема, когда из-за ковидного товарища был вынужден уехать из Европы в Россию, отморозить там пальцы и вернуться, не пробежав ни одной гонки.

На протяжении года Гараничев не блистал: взял лишь одну медаль на чемпионате Европы — бронзу в сингл-миксте. Да и за неё получил по шапке, так как мог бороться за серебро. Дмитрий Губерниев тогда публично назвал 33-летнего спортсмена слабаком, а спустя два месяца в эфире «Матч ТВ» объявил: Евгений, судя по всему, прошёл отбор в сборную России на подготовку к олимпийскому сезону.

Лариса Куклина и Евгений Гараничев. Фото с сайта СБР

Это произошло на чемпионате страны в Ханты-Мансийске. Гараничев выиграл масс-старт, на который по различным причинам не вышли лидеры — Эдуард Латыпов, Матвей Елисеев и Александр Логинов. Им беспокоиться о попадании в команду не нужно: ранее Виктор Майгуров объявил, что на Кубок мира железно поедут те, кто завершил сезон в топ-25 общего зачета. Тройка лидеров это условие выполнила, поэтому могла себе позволить поблажки на чемпионате России. Гараничеву же до топ-25 не хватило двух позиций: он стал 27-м и отправился в Ханты-Мансийск с конкретной задачей.

Масс-старт получился сложным с самого начала: ещё до первой лёжки спортсмены устроили столпотворение и переломали друг другу палки. Вадим Филимонов с досады даже швырнул обломок в сторону убежавшей группы, но, к счастью, ни в кого не попал. Без палки остался и Гараничев: в сутолоке кто-то случайно сорвал её с руки, и драгоценное время было потеряно. Как ни странно, на выручку пришел соперник — Вячеслав Малеев отдал Евгению свой инвентарь со словами: «Тебе нужнее».

С первого рубежа лидером уходил Семен Сучилов, ко второму его догнали преследователи, но Гараничева в числе претендентов на победу к тому моменту не было. После стойки расстановка сил изменилась: в отрыв ушёл Никита Поршнев, в 20 секундах от него оказался Алексей Вагин, а уже за ним вдогонку бежали Гараничев и еще несколько спортсменов. На заключительном рубеже Поршнев сам лишил себя победы: настрелял на три штрафных круга и сделал отличный подарок преследовавшим его Гараничеву, Бабикову и Алексею Шевченко.

Спортсмены втроем ушли со стрельбища и вместе шли до самого финиша. Гараничев, поднакопив силы за спинами соперников, выдал самый мощный финишный рывок и уже в створе вырвал победу, а вместе с ней и место в предварительном списке сборной России.

Евгений Гараничев. Фото с сайта СБР

Остался бы у него шанс на попадание в команду, если бы масс-старт сложился иначе? Вероятно, да: в конце сезона он едва не стал лучшим из россиян на заключительном этапе Кубка мира в Эстерсунде и намекнул, что списывать его со счетов пока рановато. В спринте Гараничев прибежал 11-м, в гонке преследования — 12-м. Логинов и новый лидер команды Латыпов остались позади, но хотя бы вошли в топ-20, в то время как Елисеев и вовсе стал 45-м. Кирилл Стрельцов и Карим Халили по итогам спринта вообще не попали в пасьют, финишировав в седьмом десятке. Латыпов на следующий день нивелировал слабые результаты дебютным в карьере личным подиумом в масс-старте, но остальные ничем похвастаться так и не смогли.

Перед стартом нового сезона эксперты и критики наверняка вновь заведут излюбленную пластинку про «дорогу молодым», но слова бессильны против результатов: пока Гараничев выступает успешнее нового поколения, имеет полное право на место в команде. Главное — обойтись без очередных бед, которые каждый год так и липнут к старожилу российской сборной.