В истории «Нью-Йорк Рейнджерс» было немало культовых россиян. Чего стоят хотя бы Александр Карповцев, Алексей Ковалев, Сергей Зубов и Сергей Немчинов — первые обладатели Кубка Стэнли из самой большой страны мира. Но при всех своих величии и неповторимости эти ребята все же находились в тени более раскрученных североамериканских одноклубников — Уэйна Гретцки и Брайана Лича, Майка Рихтера и Адама Грэйвза, Марка Мессье и Гленна Андерсона.

Но теперь главная ассоциация при упоминании «Рейнджерс» — Артемий Панарин. 29-летний уроженец Коркино находится в самом соку карьеры и является безальтернативным лидером «конных полицейских». После мини-отпуска на фоне скандального интервью тренера Андрея Назарова Панарин набрал такую форму, что соперникам впору попрятаться по бункерам. В каждом из четырех последних матчей форвард набирал как минимум два балла за результативность, а в дуэли с «Питтсбургом» минувшей ночью (8:4) оформил очковый покер, забросив шайбу и приплюсовав три ассиста. В результате он достиг красивой отметки в 40 (12+28) очков за сезон.

Мика Зибанежад, Райан Стром и Артемий Панарин. Фото: nhl.com

Бомбардирские геройства вознесли экс-форварда СКА на второе место в НХЛ по количеству очков в среднем за игру (1,48). Впереди только канадский инопланетянин Коннор Макдэвид (1,64). При этом незаменимый капитан «Эдмонтона» проводит на льду в среднем на две с половиной минуты больше. Всего после 13 марта (даты возвращения на лед после паузы, растянувшейся на 11 матчей) Артемий насобирал 22 (7+15) очка — лучший показатель в лиге на указанном отрезке наряду с Натаном Маккинноном из «Колорадо».

Немаловажно и то, что с помощью своего лидера «рейнджеры» заметно подтянули реализацию и улучшили турнирное положение. Когда Панарин психологически перезагружался после обвинений Назарова, ньюйоркцы рухнули на 22-е место в НХЛ по голам (2,68 за матч) и на 9 очков отдалились от зоны плей-офф. Сейчас же отставание сократилось до 5 баллов, команда поднялась на 5-е место в Восточном дивизионе, а результативность за период с 13 марта выросла до 4,38 шайб за игру. За это время парни Дэвида Куинна трижды отгружали соперникам как минимум восемь шайб — такого в истории клуба не случалось 25 лет.

«Рейнджерс» — «Питтсбург». Фото: nhl.com

Всего за полтора года в Большом Яблоке Панарин провел 96 матчей и заработал 135 (44+91) очков. Он начал в «Рейнджерс» лучше таких глыб, как Уэйн Гретцки, Яромир Ягр, Фил Эспозито. Кроме того, у него отличные шансы обойти и шестикратного обладатель Кубка Стэнли Марка Мессье, который в своих 100 первых поединках за «синерубашечников» отметился 137 (45+92) очками. У Панарина есть четыре игры, чтобы набрать в них три балла и оставить Мессье позади.

Есть ощущение, что за океаном к Хлебушку относятся даже лучше, чем дома. И дело не только в чисто спортивных достижениях. Панарин не боится высказываться на тему политики, и эта открытость американцам определенно по душе. После громких слов Назарова НХЛ и клуб поддержали Артемия. А вот на родине гражданская позиция зятя Олега Знарка с осуждением нынешнего политического режима в России многими воспринимается в штыки. Собственно, то самое резонансное назаровское обвинение в избиении девушки в Риге почти десять лет назад — не что иное, как реакция на неравнодушие Панарина к происходящему в России.

Артемий Панарин. Фото: nhl.com

Если Олимпиада-2022 в Пекине состоится и на нее поедут мастера НХЛ, очевидно, что Панарин должен быть в составе сборной России как лучший ее представитель в сильнейшей лиге мира прямо сейчас. Но в том, что он действительно попадет в состав, сегодня нельзя быть уверенным на сто процентов. Человека, который открыто поддерживает оппозицию и высмеивает Putin Team, могут просто не вызвать в национальную команду во избежание конфликтов внутри коллектива. Хотя глава штаба сборной и серый кардинал всего российского хоккея Роман Ротенберг ранее и заявлял, что критерии вызова в главную команду страну не изменились, что спортивный результат превыше всего — и что Панарин по-прежнему кандидат на попадание в сборную.

Что ж, посмотрим, как оно будет на самом деле. До пекинских Игр осталось десять месяцев.