Можете представить себе «Сочи» в лидерах КХЛ? Можете представить, чтобы команда из курорта на морском побережье смотрела свысока на ЦСКА, СКА и «Ак Барс»? Зато в НХЛ такое в порядке вещей. Доказано владеющей Кубком Стэнли «Тампой» из, мягко говоря, не самого хоккейного региона Северной Америки.

В нынешнем сезоне нарисовался еще один контендер из солнечного штата — «Флорида». В отличие от географических соседей из «Лайтнинг», которые завоевали уже две серебряные чаши, «Пантерс» лишь однажды подобрались к кубку на расстояние вытянутой руки. Дело было в далеком 1996-м, когда нынешние лидеры клуба ходили под стол пешком или вообще не родились. «Кошки» сенсационно выиграли Восточную конференцию, но в финале им не повезло нарваться на звездный «Колорадо» с Сакиком, Форсбергом, Руа, Риччи, Каменским, Озолиньшем и Гусаровым. 1:3, 1:8, 2:3, 0:1 (3ОТ) с золотым залпом немецкого защитника «лавин» Уве Круппа в третьем овертайме четвертой игры — 0-4 в серии и прощай, мечта.

Неизвестно, за что так судьба прогневала «Флориду», но с тех пор (не поверите, но прошло уже четверть века!) команда не выиграла ни одной (!) серии плей-офф. Да и попыток пройти дальше стартового раунда было всего пять. Но если верить в то, что жизнь идет по кругу и рано или поздно наступает равновесие, то можно смело бежать к букмекерам заряжать на «Флориду». Когда-то же им должно повезти!

«Флорида Пантерс». Фото: инстаграм клуба

Почему бы не в этом сезоне? Санрайзская тыква превратилась в карету, которая на всех парах мчится в манящие голубые дали и реально претендует на «поул-позишн» по итогам «регулярки». В начале недели Сергей Бобровский со товарищи внезапно обнаружили себя единоличными лидерами сводной таблицы лиги, и это был не сон. После поражения от «Каролины» команда Жоэля Кенневилля пропустила вперед «Торонто» с «Колорадо», но сути дела это не меняет — здесь и сейчас «Флорида» крута как никогда.

Откуда что взялось? Слагаемых успеха несколько. Опытный тренерский штаб во главе с Кенневиллем, не раз приводившим «Чикаго» к Кубку Стэнли. Отличный подбор исполнителей с достаточной глубиной состава и необходимым балансом в линиях. Надежный вратарский тандем Сергей БобровскийКрис Дридгер. Крутой блюлайнер Аарон Экблад, который в свои 18 выглядел как 35-летний. Сейчас защитнику 24, и он в самом соку. На счету первого номера драфта-2014 11 голов — 80 процентов нападающих обзавидуются. Жаль только, Экблад недавно получил тяжелую травму, и его участие на ключевом этапе сезона под большим вопросом. Благо в распоряжении тренеров хватает ребят, способных безболезненно заменить канадского бойца.

Идем дальше. У «Флориды» есть один из лучших в мире two-way центрфорвардов в лице русского финна Александра Баркова, который и в атаке признанный бомбардир, и в защите пашет, как три коня в упряжке. Остается только позавидовать сборной Финляндии, имеющей такого мастера. Джокер-универсал Картер Верхэги, оказавшийся ненужным венценосной «Тампе» и подписанный за копейки (1 млн в год), вообще стал главным открытием сезона. 35 (17+18) очков и лучший в команде показатель полезности («+24») — всем бы такую отдачу, как у этого парня, знающего вкус шампанского из Кубка Стэнли.

Картер Верхэги (в центре). Фото: инстаграм «Флориды»

Увы, российский вклад в преображение «пантер» невелик. Григорий Денисенко провел два безликих матча в НХЛ и пытается пробиться через «ферму» в АХЛ. Бобровский феерит не всегда, его статистика на фоне цифр напарника Дридгера не впечатляет. В 23 матчах у россиянина 2,8 пропущенной шайбы в среднем за игру и 91 процент сэйвов. У канадца — 2,05 и 93,1 соответственно в 17 поединках. А теперь сравним зарплату: Боб получает 10 млн в год, его дублер — 850 тысяч…

Но говорить о том, что в Санрайзе недовольны Бобровским, а Дридгер смотрит на него искоса, нельзя. Партнеры точно уважают Сергея, иначе не устроили бы крутой флэшмоб, облачившись в джерси с фамилиями на кириллице по случаю 500-го матча голкипера в НХЛ. Уже только по этой акции можно судить о здоровой атмосфере в командной раздевалке. Ну а то, что «Флорида» будет бороться за Кубок Стэнли, и так уже всем понятно.

Оригинальная джерси Сергея Бобровского. Фото: инстаграм «Флориды»